Eustace et la stratosphère

Le 8 mai 2013, Alan Eustace, alors vice-président directeur chargé de la connaissance chez Google, âgé de 56 ans, a sauté d’un avion à 18 000 pieds au-dessus du désert à Coolidge, en Arizona. N’importe qui en train de regarder aurait été témoin d’une vue étrange: Eustace portait une combinaison spatiale blanche et volumineuse – le genre que portent les astronautes de la NASA. Il ressemblait à un homme Michelin en chute libre. À travers son casque spatial géant et son masque à oxygène, Eustace pouvait voir le sol étendu sur des kilomètres. Mais la vue n’était pas sa préoccupation principale. Il n’avait pas encore compris comment contrôler la combinaison spatiale qui, contrairement à une combinaison classique de parachutisme, pesait environ 265 livres et était remplie d’air comprimé. Eustace, un parachutiste expérimenté, savait comment déplacer son corps pour changer de direction ou s’empêcher de tourner – un problème qui, s’il n’est pas corrigé, peut mener à une panne d’électricité, puis à la mort. Mais quand il a commencé à faire la rotation – lentement au début, puis de plus en plus vite – ses tentatives pour se stabiliser n’ont fait qu’empirer les choses. Il avait l’impression de rebondir dans un caisse en béton. À 10 000 pieds, Eustace a tiré une corde pour ouvrir son parachute. Rien ne s’est passé. Puis il essaya un cordon de secours. Celui-là n’a pas fonctionné non plus. Eustace savait qu’il valait mieux ne pas paniquer: trois plongeurs de sécurité l’avaient accompagné pour surveiller sa chute. En quelques secondes, l’un des plongeurs atteignit Eustace et ouvrit la goulotte principale. Tout ce qu’Eustace avait à faire maintenant était de dépressuriser son costume, ce qui le dégonflerait et lui permettrait de se diriger vers la zone d’atterrissage. Il attrapa un cadran sur le côté de la combinaison et la retourna. Rien ne s’est passé. La combinaison étant toujours sous pression, Eustace ne pouvait pas étendre les bras au-dessus de la tête pour saisir les poignées qui contrôlaient la goulotte. Il commença à dériver lentement. Bientôt, il perdit de vue les plongeurs de sécurité. Il a essayé de demander de l’aide par radio, mais n’a obtenu aucune réponse. Il avait maintenant un problème plus urgent: à l’approche du sol, il s’aperçut qu’il se dirigeait droit vers un cactus saguaro géant. Incapable de manœuvrer sa goulotte, il se pencha le plus à droite possible et juste réussi à éviter le cactus, au lieu d’atterrir tête la première dans le sable. Il tendit la tête pour regarder autour de lui. La combinaison était toujours sous pression, ce qui signifiait qu’il n’avait pas assez de souplesse pour enlever son casque et respirer. Il a de nouveau essayé sa radio. Encore mort. Il savait que les plongeurs de sécurité auraient averti les sauveteurs qu’il avait dévié de son cap. Il ne savait tout simplement pas à quel point il était parti. Il a calculé qu’il lui restait deux heures d’oxygène dans son réservoir. S’il reste immobile et ne panique pas, il devrait en avoir assez pour survivre jusqu’à ce que l’équipe de secours le retrouve. Son autre option était d’essayer de dépressuriser à nouveau la combinaison. Mais si cela n’avait pas fonctionné, il aurait perdu beaucoup d’oxygène. Il décida d’attendre qu’il ne lui reste que 15 minutes d’oxygène. À ce stade, il serait suffisamment désespéré pour essayer quoi que ce soit. Le soleil se couchait alors qu’Eustace était couché près du cactus et observait le compteur sur son réservoir d’oxygène. Douze minutes et ce qui semblait être une éternité plus tard, il entendit le son de un hélicoptère qui approche. Oh bien, pensa-t-il en se relaxant. Je suis loin d’être mort. Ce qui a eu de la chance, car ce n’était qu’un tour d’entraînement. Eustace se préparait pour quelque chose de beaucoup plus dangereux: un saut à partir de sept fois et demie de l’altitude, le plus haut jamais tenté. Un saut en parachute du bord de l’espace. Tout a commencé assez innocemment. Eustace était assis dans son bureau au siège de Google à Mountain View, en Californie, un jour fin 2008 lorsque son patron, Sergey Brin, est passé. Brin savait que Eustace avait déjà pratiqué le parachutisme à des fins récréatives et voulait savoir s’il pensait qu’il serait possible pour quelqu’un de sauter d’un Gulfstream, un jet privé de grande taille et coûteux que Brin utilisait parfois. Brin avait déjà demandé autour de lui, mais presque toutes les personnes qu’il avait consultées – pilotes Gulfstream, parachutistes militaires, même la compagnie qui fabrique l’avion à réaction – l’avaient déconseillé. Les Gulfstream volent à des vitesses beaucoup plus élevées que les avions de saut classiques, si rapides que les experts s’inquiétaient Sortir dans les airs risquerait d’être aspiré dans le moteur, de heurter la queue de l’avion ou d’être brûlé par l’échappement. Eustace n’était pas un pilote d’avion à réaction, ni un casse-cou professionnel. Ingénieur de Floride, il avait conçu des unités de traitement d’informatique pendant 15 ans à Palo Alto avant que Larry Page ne le persuade de rejoindre son entreprise grandissante au petit-déjeuner un matin de 2002. Eustace n’avait pas sauté en parachute depuis 26 ans, mais l’idée intrigua Lui: Il n’était pas convaincu que les sceptiques avaient raison. En tant qu’ingénieur, il a préféré aborder un problème à partir de principes premiers. Si c’était impossible, pourquoi? Quelle était la trajectoire de l’échappement? La FAA accorderait-elle l’autorisation d’ouvrir la porte en plein vol, ce qui nécessiterait de contourner le manuel d’utilisation? A lire sur le site de vol en montgolfière.

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